Le cépage est une variété de vigne qui produit soit du raisin de table, soit du raisin viticole. La vigne appartient à la famille des ampélidacées qui comprend une dizaine de genres. Toutes les vignes à raisins de table ou raisins de cuve appartiennent au genre « Vitis », dans lequel on dénombre près de 40 espèces.

Les plus importantes sont :

  • Vitis viniféra, ou espèce européenne,
  • Vitis rupestris, Vitis riparia, Vitis berlandieri, Vitis labrusca ... des espèces d'origine américaine.

Pour chaque espèce, il existe des variétés différentes, dits cépages :

  • Pinot noir : C’est le cépage roi pour les vins rouges de Bourgogne, il est aussi utilisé en Champagne et dans le Nouveau monde malgré le fait qu’ils s’associent très peu avec d’autres cépages.
  • Syrah (ou shiraz) : Très apprécié dans la vallée du Rhône et dans le Sud de la France, il a su séduire d’autres régions chaudes.
  • Merlot : Très utilisé pour les vins qui utilisent plusieurs cépages, comme à Bordeaux ou en Italie.
  • Chardonnay : Le cépage blanc par excellence et le plus populaire dans le monde, grâce aux vignerons Bourguignons qui produisent quelques-uns des plus grands blancs.
  • Riesling : C’est l’un des grands cépages alsaciens. Il permet de donner naissance à des vins blancs très parfumés.
  • Sauvignon blanc : Ce cépage blanc qui a fait la renommé de Sancerre s’exporte désormais beaucoup à l’étranger et notamment en Nouvelle-Zélande.
  • Sémillon : C’est le cépage blanc le plus planté dans le vignoble bordelais et celui à qui l’on doit la grandeur des vins de Sauternes.
  • Cabernet sauvignon : C’est le cépage rouge qui s’adapte à tous les climats. À Bordeaux, il est très souvent associé au merlot et au cabernet franc.
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